I Tampa tonar bilden av ett mästarlag fram

Det här är Dagens NHL:s förhandstitt på NHL-lagen inför säsongen 2017-18. Det blir ett lag per dag fram till premiären 4 oktober. Det blir lite om förändringar i laget, vad man kan vänta sig av laget som helhet, svagheter och styrkor, samt frågetecken som förhoppningsvis ska rätas ut. Det blir givetvis lite extra fokus på de svenska spelarna i varje lag.

Jag kallar serien från ”Från Anaheim till Winnipeg”, vilket geografiskt inte är jättelångt med NHL-mått mätt. Men den ska också ta er läsare till alla de andra 29 orterna i Kanada och USA, som också är lyckligt lottade att ha ett NHL-lag.

Från Anaheim till Winnipeg

I dag: Tampa Bay Lightning

Förutsättningarna såg perfekta ut inför fjolårets säsong sedan först Steven Stamkos skrivit på för åtta nya år. Dagen efter var det Victor Hedman som också skrev på för åtta år räknat från i år och sista dagarna innan premiären blev även general manager Steve Yzerman överens med Nikita Kutjerov om en fortsättning. Till det var alla spelarna skadefria.

Raka vägen till en ny Stanley Cup-final trodde alla. Tyvärr också spelarna, för inställningen var stundtals bedrövlig. När sedan Stamkos knä gick sönder efter de bästa 17 första matcherna i hans karriär och Ryan Callahans höft återigen krånglade föll laget in i en förlorande trend som var pinsam i december och januari. 2017:s första månad vann laget bara tre matcher.

Skadorna och den dåliga formen hos en del spelare fick dock det positiva med sig att en rad spelare från AHL-laget Syracuse fick chansen och gjorde  det strålande. Brayden Point fick sitt stora genombrott och Jake Dotchin tog en plats bredvid Hedman och där stannade han när Hedman och Anton Strålman splittrades upp för att sprida försvarsstyrkan.

Men uppryckningen kom för sent och laget missade mycket överraskande slutspelet med en enda poängs marginal.

Nu skriver vi 2017 och det ser lika lovande ut den här säsongen. Stamkos (bilden ovan) och Callahan är tillbaka, men skillnaden från för ett år sedan är vetskapen om att alla måste bjuda till från start i alla matcher. Regel i Tampas matcher 2016-17 var att laget kom under, ofta med 0-2, innan uppryckningen kom. Laget var tack vare det ändå med i många matcher och fightades om segern.

En stor skillnad mot i fjol är också att laget förstärkt lagdelen som var sämst i fjol. Dan Girardi, uppoffrande defensiv backveteran från New York Rangers är ny, liksom supertalangen Michail Sergatjev, från Montreal. Det gör att försvaret ser mycket starkare ut i år.

Ben Bishop trejdades undre säsongen och nu är det Andrej Vasilevskij som har huvudansvaret längst bak. En underbart atletisk och snabb målvakt som är glimrande i sina bästa stunder. Men är han mentalt redo att axla förstaspaden, att konstant vara på en hög nivå och att vinna matcher även en sämre dag? Det måste den unga ryssen, som utsågs till VM:s bäste i våras trots att Henrik Lundqvist vann guldet, bevisa i år.

Offensivt är laget utan tvekan ett av NHL:s bästa. I alla fall de två första kedjorna. Radarparet Stamkos och Kutjerov kan bli ligans allra bästa. Kutjerov gjorde en fantastisk säsong i fjol och ska i år visa att han numera är världen bästa hockeyryss. Men han är oerhört ambitiös och har tränat stenhårt i sommar, så det skulle inte förvåna om han vinner hela poängligan. Kom ihåg var ni läste det först.

På kanten har Point testats under försäsongen. Men också Vladislav Namestnikov kan komma ifråga där.

Victor Hedman (bilden ovan) växte ut till en backbjässe under sin rekordsäsong förra året. Hans spel utvecklades främst i powerplay där han var grym att hitta mål med sina skott. Med Stamkos och Kutjerov i spelet med en man mer kommer Hedman garanterat att slå sitt eget poängrekord. Trots Erik Karlsson kan Hedman bli den poängmässigt bästa svenska backen den här säsongen. Det kan också betyda bästa backen i hela NHL.

Vi ska också komma ihåg att Hedman och Strålman återvände till Tampa som världsmästare. Två oerhört skickliga yrkesmän, men som före vårens guld i Köln aldrig vunnit något. Nu har de fått aptit på segrar och vill uppleva en ny i vår.

Bakom dem finns Tyler Johnson och Ondrej Palat. Ett annat oerhört vasst radarpar, som förlängt sin kontrakt i sommar och kommer vara kvar här i Tampa många år framöver. Här kan 20-årige ryssen Alexander Volkov ta en sensationell plats. Han har överraskat stort på försäsongen, med bland annat två mål mot Florida en träningsmatch. Här kan också fyrafaldige Stanley Cup-mästaren Chris Kunitz gå in, även om det lär i bli i tredje formationen med Callahan han får husera.

Kunitz har vunnit Stanley Cup de två senaste åren och kommer att tillföra något Tampa saknat sedan Brian Boyle försvann, en spelare som kan krypa under huden på motståndarna. Samtidigt är Kunitz också en vass offensiv spelare.

Tampa tappade Jonathan Drouin till Montreal. En ypperlig talang i sina bästa stunder, men frågan är om inte Sergatjev, om han får den utveckling alla tror, kommer att betyda mer för laget. Sergatjevs mentor blir Strålman och det ska ryssen vara glad för. Sergatjev är helt underbar att se med klubba och puck. Då kan det vara bra att ha stabiliteten självt, en trygg västgöte vid namn Anton bakom sig som täcker upp. Men vid Steålmans sida kan ryssen får utvecklas i NHL-miljö på ett tryggt sätt.

Coachen Jon Cooper fick stryk i VM-finalen av Hedman/Strålman-ledda Tre Kronor, men anses ändå vara en av Kanadas bästa unga coacher. Att han missade slutspel med det här laget i våras ser han som ett stort misslyckande och vill till varje pris revanschera sig. Yzerman litar på Coooper, som nu är den coach i Eastern Conference som varit längst i sitt lag. Han kom till laget i mars 2013.

Det blir slutspel den här säsongen. Utan tvekan.

Jag går ett steg längre och säger att Tampa är favorit till östra sidans plats i Stanley Cup-finalen.

Anledning? Inte bara för att jag bor här och givetvis önskar det utan mer av skälet att laget helt enkelt är fruktansvärt starkt. Laget är inte alls gammalt även om många av spelarna redan har erfarenhet av en Stanley Cup-final ihop. Nyckelspelarna har blivit bättre, den sämsta lagdelen har förstärkts och för en så skadeförföljd spelare som Stamkos måste väl någon gång eländet ta slut. Till det ska läggas en revanschlust efter fjolårets slutspelsmisslyckande.

Allt detta sammantaget och bilden av ett mästarlag tonar fram.

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut /  Ändra )

Google+-foto

Du kommenterar med ditt Google+-konto. Logga ut /  Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut /  Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut /  Ändra )

Ansluter till %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.